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Bienvenidos al mundo de este megamamífero herbívoro. Este blog de divulgación científica pretende informar acerca de diferentes temas y noticias dentro del mundo de la geología y la paleontología. ¡Disfrútenlo!

martes, 18 de diciembre de 2018

Pterosaurios con plumas similares a las de los dinosaurios

Un estudio que acaba de ser publicado en la revista Nature Ecology & Evolution muestra evidencias que indican que los pterosaurios tendrían plumas primitivas similares a las de muchos dinosaurios. Si alguno de ustedes se está preguntando “¿pero acaso los pterosaurios no son dinosaurios?”, la respuesta es ¡NO!. Los pterosaurios no son dinosaurios, son un grupo de arcosaurios independiente

Los pterosaurios fueron los primeros vertebrados en lograr un verdadero vuelo en forma de aleteo, pero debido a que este grupo no tiene representantes actuales (como sí ocurre con los dinosaurios: sus representantes actuales son las aves), muchas preguntas sobre su biología y estilo de vida siguen sin resolverse. 

Algunos fósiles hallados hace más de 100 años habían revelado que los pterosaurios poseían fibras similares a un pelaje en su cabeza y cuerpo. Inicialmente estas estructuras fueron llamadas “picnofibras” para diferenciarlas tanto de las plumas de las aves como del pelo de los mamíferos. Las picnofibras son particularmente enigmáticas, ya que sus afinidades y funciones no se comprenden completamente. 

Un nuevo estudio reportó el hallazgo de dos pterosaurios anurognátidos en los cuales se observan picnofibras con una excelente preservación, las cuales son morfológicamente diversas y muestran características diagnósticas de plumas. Algunas de estas características eran hasta ahora consideradas como únicas para los dinosaurios manirraptores. Se encontraron tres tipos diferentes de ramificaciones para estos filamentos, uno de ellos presente en el cuello, otro en la cabeza y otro en las membranas de las alas. Estas estructuras son notablemente similares a las plumas encontradas en muchos dinosaurios. 

Ilustración de un pterosaurio emplumado
(Yuan Zhang / Nature Ecology & Evolution)

Las alas de los pterosaurios estaban compuestas de piel, músculo y fibra, formando una estructura que por sí sola permitía el vuelo sin la necesidad de plumas de vuelo (como aquellas presentes en las alas de las aves actuales). Las picnofibras que tenían en sus alas eran pequeñas y agrupadas en forma de penachos, no eran grandes, alargadas y aplanadas como las plumas de las aves modernas. Por lo tanto, su función no estaba directamente relacionada con el vuelo y probablemente cumplían una función de aislamiento.

Los hallazgos publicados bien podrían implicar que las plumas tuvieron un origen mucho más antiguo de lo que se pensaba, en arcosaurios ancestrales, o que estas estructuras surgieron independientemente en los pterosaurios. La presencia de estructuras con morfología de plumas sugiere que los anurognátidos y potencialmente otros pterosaurios, poseían un denso recubrimiento filamentoso que probablemente funcionaba en la termorregulación, la detección táctil, la señalización y la aerodinámica.


NOTA: Quiero aprovechar esta entrada para recordarles algo muy importante, que todo el mundo debería tener claro. Y si usted es muy olvidadizo, por favor pegue esto en la puerta de su nevera:

Las aves son dinosaurios.

Los pterosaurios no son dinosaurios.

Las aves no tienen nada que ver con los pterosaurios.


Fuentes:
–  Yang, Z., Jiang, B., McNamara, M. E., Kearns, S. L., Pittman, M., Kaye, T. G., Orr, P. J., Xu, X. y Benton, M. J. 2019. Pterosaur integumentary structures with complex feather-like branching. Nature Ecology & Evolution 3, 24–30
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–  Stunning fossils show pterosaurs had primitive feathers like dinosaurs
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viernes, 23 de septiembre de 2016

El tráfico de fósiles es un delito - Un nuevo caso en Burgess Shale

En los últimos días se conoció la noticia sobre un turista en Canadá, que fue multado por $4,000 CAD* luego de intentar robar un fósil del famoso yacimiento fosilífero de Burgess Shale. Muchos no entendieron por qué habrían de ponerle una multa a alguien tan sólo por llevarse un "pedacito de piedra", cuando existen lugares del mundo donde cualquiera se lleva los fósiles y hasta los vende. Pues déjenme decirles que, aunque eso sea común en algunos lugares, en muchos países (en mi opinión, debería serlo en todos) esto es ILEGAL, y cualquier intercambio "no científico" de fósiles se considera como tráfico. Y la situación es aún más grave cuando se trata de fósiles de gran importancia, como en este caso. Pero, ¿por qué es tan importante y "famoso" Burgess Shale? 

La mayor parte del registro fósil en el planeta corresponde a partes duras de organismos (huesos, conchillas, etc.). Debido a que las partes blandas (piel, órganos, musculatura, etc.) se descomponen rápidamente o desaparecen por acción de depredadores, estas difícilmente son preservadas. Esto ha sido un impedimento para conocer claramente cómo era la vida antes de que aparecieran los primeros organismos con esqueletos duros. Burgess Shale es un yacimiento fosilífero expuesto en las Montañas Rocosas de Canadá, en la Columbia Británica canadiense. Es famoso por la preservación excepcional de partes blandas de organismos. Con alrededor de 500 millones de años de antigüedad (Cámbrico medio), representa uno de los registros más antiguos de partes blandas en el mundo. 

Los organismos de Burgess Shale vivían en un ambiente marino. Muchos de ellos son ancestros de los filums de animales actuales y algunos son los representantes más antiguos de estos grupos modernos. Otros no han podido ser asociados a ningún grupo de organismos vivientes. 

Los primeros organismos con algún tipo de esqueleto aparecen en el Cámbrico. En Burgess Shale, tan sólo un 14% de los organismos presentan partes duras. Esta cifra refleja la importancia de este yacimiento, ya que de no ser por las condiciones excepcionales que se dieron para la preservación de las partes blandas, no conoceríamos el 86% restante. Imaginen cuántos organismos han existido en el planeta que no conocemos porque no fueron preservados... Claramente, estos fósiles son muy importantes para la ciencia. Cada uno de ellos, por pequeño que sea, representa una parte invaluable de la historia de la vida en la Tierra. 

Ahora que queda clara la importancia de estos fósiles, paso a hablarles sobre la noticia. Pues un turista ha sido multado con $4,000 CAD por un tribunal provincial después de que trató de robar un fósil de la famosa Burgess Shale, en el Parque Nacional Yoho. Una guía de senderismo del parque vio al hombre entrar en un área restringida y poner algo en su mochila. La guía reportó el hecho a los guardias, que corrieron a la zona y lo detuvieron (¡hubiera querido ser uno de esos guardias, para darle su merecido!). Cuando registraron su mochila, encontraron un fósil de trilobites dentro de una media. 

Al hombre se le formularon cargos por tomar un objeto natural de un parque con la intención de venta o tráfico. Los guardias aclararon que si el hombre hubiera cruzado con el fósil a través de una frontera internacional (algo muy probable, ya que venía de Bélgica y era de nacionalidad española), habría incurrido en un par de delitos más. Cualquiera que sea atrapado entrando a un área restringida o tomando objetos (incluyendo fósiles) en un parque nacional canadiense, puede ser llevado ante una corte y ser multado hasta por $25,000 CAD. 

Al parecer, los fósiles de Burgess Shale son bastante apetecidos en el mercado negro. Los guardias del parque aseguran que el monto puede variar entre $300 o $400 para un fósil de trilobites bastante común, y que algunos de los fósiles más raros podrían rondar los $10,000. 

Los funcionarios del parque están continuamente tratando de perfeccionar sus técnicas para la captura de los ladrones de fósiles. Recientemente han implementado un eficiente sistema de cámaras, que transmite señales instantáneas a través de la red celular, de tal forma que cualquier intrusión en una zona restringida es detectada de inmediato. 

Qué lindo sería tener un esquema de seguridad así en Colombia... En el Desierto de La Tatacoa o en Villa de Leyva, por ejemplo. Ah, y una legislación real que les dé su merecido a los traficantes de fósiles.


*Todos los valores están expresados en dólares canadienses.


Fuentes:


CBC news - British Columbia
Calgary Herald